Tu Apple Watch pronto podría decirte si tienes coronavirus

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Por Sandy Ong

Millones de personas ya usan dispositivos inteligentes que pueden medir la frecuencia cardíaca, los patrones de sueño y las saturaciones de oxígeno. También pueden decirnos cuándo nos enfermamos

A mediados de marzo, Luca Foschini comenzó a sentirse mal. Tenía fiebre alta, tos, mareos y mucha fatiga ósea. Su esposa acababa de regresar de Londres, que estaba experimentando un aumento en los casos de Covid-19 en ese momento, y la pareja temía que ambos pudieran haber contraído la enfermedad también.

Foschini llamó a su médico local en Santa Bárbara, California, quien le dijo que no había pruebas disponibles y que la pareja debería quedarse en casa, controlar sus síntomas y devolverle la llamada si las cosas empeoraban. “Al principio me sentí muy frustrado, luego apareció la ansiedad”, dice Foschini.

Sin embargo, lo único que lo hizo sentir mejor fueron las lecturas que obtenía de su Apple Watch. Demostraron que incluso antes de que se sintiera enfermo, su frecuencia cardíaca en reposo subió a más de 60 latidos por minuto, en comparación con su promedio de 50. Aunque otra persona podría haberse alarmado, Foschini estaba emocionado. Fue otro indicador de la hipótesis de que su empresa, junto con aproximadamente otras 15 instituciones de investigación públicas y privadas, ha pasado los últimos meses tratando de demostrar: que los datos biológicos de los dispositivos portátiles pueden proporcionar un sistema de alerta temprana para Covid-19.

Los wearables están en todas partes, dice Foschini, cofundador y científico jefe de datos de Evidation Health, una startup tecnológica con sede en California. Se estima que una de cada cinco personas que viven en los EE. UU. Y una de cada diez en el Reino Unido usa un rastreador de actividad física o un reloj inteligente. Dependiendo del dispositivo, los usuarios pueden monitorear sus patrones de sueño y actividad, frecuencia cardíaca, niveles de saturación de oxígeno en sangre y otros biomarcadores.

Cada individuo tiene un nivel de referencia diferente de lo que es normal para ellos. La idea es que los dispositivos portátiles puedan monitorear las desviaciones de esa tasa normal y generar una señal de que alguien podría estar contrayendo Covid-19. “Los wearables podrían darle una advertencia temprana para que se aísle y obtenga una prueba de confirmación”, dice Foschini.

“Esta es una estrategia que es muy económica: se trata solo de datos y análisis”, dice Eric Topol, cardiólogo de la organización biomédica sin fines de lucro Scripps Research de California, que está llevando a cabo uno de los estudios más grandes de wearables y Covid-19 que involucra a 40,000 Participantes. Un problema con las pruebas de hisopado actuales para Covid-19 es que deben administrarse en el momento adecuado para que se detecte el virus. Además, las pruebas son relativamente caras, dice Topol, y “no se puede hacer todos los días o con la suficiente frecuencia en 330 millones de estadounidenses”.

“Pero la evaluación digital es un proceso continuo, por lo que es muy complementario”, dice. Además, los wearables constituyen una atractiva herramienta de detección porque no son invasivos y se pueden realizar desde la comodidad del hogar. Incluso más que eso, los rastreadores de actividad física y los relojes inteligentes ofrecen una potencial carta de triunfo en la lucha contra el Covid-19: posiblemente pueden detectar individuos presintomáticos, que pueden ser contagiosos hasta tres días antes de que comiencen a sentirse enfermos.

“Ellos son los verdaderos esparcidores, basados ​​en modelos y lo que sabemos acerca de cuando las personas fueron infectadas por miembros de sus familias”, dice Amos Folarin en King’s College London, quien dirige el estudio Covid-Collab. “Las personas presintomáticas nunca serán atrapadas por la prueba y el rastreo”, dice Folarin. “Por lo tanto, tener algo que pueda leer continuamente sus signos vitales e identificar cuándo tiene una infección respiratoria realmente entra en una ventana a la que simplemente no puede alcanzar por ningún otro medio”.

Algunos investigadores creen que los wearables podrían incluso ayudar a detectar los contagios asintomáticos: aquellos con el virus que nunca se sienten enfermos. Se estima que el 40 por ciento de todas las infecciones entran en esta categoría. “Pero cuando estas personas se someten a una gammagrafía de tórax, la mitad o más tienen anomalías”, dice. “Así que sabemos que el virus afecta al cuerpo incluso si no tiene ningún síntoma”.

Los investigadores no están exactamente seguros de cuáles son las mejores señales de una infección por Covid-19, pero hasta ahora la métrica más útil parece ser la frecuencia cardíaca en reposo, que según Topol “aumenta un día o incluso un par de días” antes de que aparezcan los síntomas. . Su corazón trabaja más cuando está luchando contra una infección, y esto a su vez se traduce en una frecuencia cardíaca elevada, razón por la cual casi todos los estudios que involucran dispositivos portátiles y Covid-19 lo tienen en cuenta en sus algoritmos.

Pero para aumentar la precisión de la predicción de los dispositivos portátiles, debemos confiar en más de una señal. “Es poder combinar [la frecuencia cardíaca] de manera inteligente con algunas de las otras medidas”, dice Folarin.

Más comúnmente, los estudios también observan los niveles de actividad de los usuarios y los patrones de sueño como un indicador de una posible infección. Algunos estudios, como el de la Universidad de California, el TemPredict de San Francisco y el Corona-Datenspende del Instituto Robert Koch de Alemania, también miden la temperatura de la piel. Sin embargo, la métrica es menos popular en parte debido al hecho de que la mayoría de los dispositivos portátiles no pueden medirla (el anillo Oura es uno de los pocos que pueden hacerlo) y que la fiebre no es tan frecuente en los pacientes infectados como se creía ( aproximadamente el 30 por ciento son febriles).

Hasta ahora, los resultados preliminares han sido alentadores. En un estudio que involucró a más de 600 trabajadores de primera línea que usaban Oura Rings, investigadores de la Universidad de West Virginia en los EE. UU. Informaron que pudieron pronosticar Covid-19 tres días antes de que aparecieran los síntomas, con una precisión de más del 90 por ciento. En agosto, Fitbit anunció que en su estudio de más de 1,000 pacientes con coronavirus, pudieron detectar más de la mitad de los casos positivos un día antes del inicio de los síntomas con un 70 por ciento de especificidad. De manera similar, tanto Evidation como Scripps han publicado resultados que sugieren que los datos portátiles pueden advertir de una infección por Covid-19.

Pero los expertos advierten que aún es temprano. Ninguna de las publicaciones ha sido revisada por pares y la cantidad de pacientes involucrados debe ser significativamente mayor, en la escala de cientos de miles, incluso millones, para mejorar la precisión de los algoritmos y reducir las tasas de falsos positivos.

Luego hay otros problemas con los que lidiar, como la distribución desigual de los dispositivos portátiles en la población general. “No son algo que todo el mundo tenga”, dice Albert Titus, ingeniero biomédico de la Universidad de Buffalo en Nueva York. “¿Será que solo las personas que puedan pagarlos serán las que serán rastreadas?”

Parte del atractivo del uso de dispositivos portátiles es que los funcionarios de salud pública podrían ser alertados sobre un grupo de señales y poder ubicarse temprano en los puntos de acceso. Pero la propiedad de los wearables tiende a estar sesgada en una población determinada. Excluir a las poblaciones de bajos ingresos que no pueden pagar los dispositivos portátiles “solo exacerbará las desigualdades existentes que estamos viendo con Covid”, dice Brent Mittelstadt, especialista en ética de datos de la Universidad de Oxford.

Luego está el tema de la privacidad. “Nos sentimos cada vez más cómodos al permitir que nuestra vida diaria sea vigilada”, dice James Gilmore, profesor de comunicaciones en la Universidad de Clemson en Carolina del Sur. “Tenemos que preguntarnos: ¿esos tres días [de detección temprana] valen la pena el compromiso de usar tecnología día tras día, lo que le permite extraer y analizar automáticamente nuestros datos biométricos y almacenarlos en los servidores de una empresa por una cantidad no especificada de ¿hora?”

Pero de todas las barreras que quedan, la pregunta realmente importante es la siguiente: ¿Covid-19 tiene “una huella digital suficientemente única y confiable” para poder distinguirlo de otros coronavirus e infecciones respiratorias, pregunta Mittelstadt?

Por ahora, la respuesta sigue sin estar clara. “Ciertamente, los dispositivos portátiles nos ofrecen información sobre las tendencias que antes nos eludían”, dice Colin Drummond, ingeniero biomédico de la Universidad Case Western Reserve en Ohio. “Pero no hemos analizado del todo el mosaico y los letreros están incompletos”.

El Apple Watch de Foschini, por ejemplo, puede haber detectado un pico inusual en su frecuencia cardíaca en reposo. Pero, como descubrió más tarde, eso se debió a una infección respiratoria y no a Covid-19.

Topol dice que será difícil identificar la causa exacta de una bandera roja. “Tenemos una muy buena señal validada y hemos avanzado un poco … pero creo que una vez que lleguemos al área de otras infecciones, ahí es donde nuestra especificidad será débil”. La verdadera prueba, dice, será cuando llegue la temporada de gripe este invierno.

Aún así, Topol es optimista sobre un futuro con dispositivos portátiles en la primera línea de la pandemia. “Mi esperanza es que seamos más acogedores porque es de bajo costo”, dice. “Al igual que la pandemia introdujo la telemedicina, con suerte veremos algo similar aquí con la vigilancia digital de infecciones como esta”.

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